O f i c i n a   F r a n c i s c o   P u e l m a

  Por el desierto se extravían las huellas,
venas inconclusas de un anatomía sin-
gular: son líneas que van hacia alguna parte remota
y codiciada, líneas para una caligrafía obsesionante.
Pobres surcos que traza la ambición humana, en que
la muerte se extiende igual que un aceite oscuro y
sin descanso...

Andrés Sabella    



 
Oficina Salitrera Francisco Puelma en la actualidad. Está ubicada a 300 metros de la Estación Carmen Alto, en el km. 122 del Ferrocarril de Antofagasta y Bolivia.


 

La Oficina Salitrera Francisco Puelma -llamada anteriormente Carmen Alto- comenzó a elaborar salitre con el Sistema Shanks el año 1907, constituyéndose en una de las oficinas más importantes debido a su capacidad de producción, número de trabajadores y población de su Campamento.

Su nombre corresponde a un connotado Ingeniero e Industrial chileno, precursor de la explotación de salitre en el Cantón Central de la Provincia de Antofagasta, quien en sociedad con José Santos Ossa, Jorge Smith, Milbourne Clark, Agustín Edwards y Gibbs & Cia. dieron origen a la empresa "Milbourne Clark y Cía", que posteriormente pasó a denominarse "Compañía de Salitres y Ferrocarril de Antofagasta".

 


 

En la década de 1920 su establecimiento de beneficio fue reformado y actualizado con las últimas mejoras e innovaciones introducidas al Sistema Shanks, realizadas por el Ingeniero chileno Sr. Waldemar Schutz.

Su Planta de Fuerza Eléctrica era capaz de dotar de energía a ésta y a otras Oficinas Salitreras de la misma empresa: José Santos Ossa, Aníbal Pinto, Arturo Prat, Carlos Condell, Sargento Aldea, Edwards, Ausonia y Celia.

 
Parte del Area Industrial con las bateas de cristalización, muelles y cancha de secado de la Oficina Salitrera Francisco Puelma, hacia 1923. Fotografía gentileza Pedro Astudillo Latrille y familia.


 
Baños Públicos. Otros equipamientos públicos de la Oficina Salitrera fueron la escuela, biblioteca, filarmónica, edificio de bienestar, pulpería, mercado, hotel, gimnasio, teatro y hospital.
 

Contigua a ella se situaba la Maestranza Central que, con un gran número de trabajadores, se encargaba de la mantención, confección de piezas de reposición y reparación de los equipos y maquinarias de todas estas Oficinas.

Su alta capacidad productiva para la época (114.000 ton. de salitre anuales) fue superada el año 1924 al entrar en funcionamiento la Oficina Chacabuco (150.000 ton. de salitre anuales) que fue, a su vez, la última Oficina Salitrera con Sistema Shanks construida en Chile.

La Oficina Francisco Puelma apagó sus fuegos definitivamente el año 1932 y en 1988 se instaló en sus terrenos una planta para extraer yodo desde sus ripios.



 
La Oficina Salitrera Francisco Puelma fue construida aprovechando las condiciones topográficas del terreno para segregar el Campamento Obrero de las Viviendas de Empleados y el Area Industrial. Su población total alcanzó casi la cifra de 5.000 habitantes.



Cementerio de la Oficina Salitrera Francisco Puelma.


Reseña Técnica
Oficina Salitrera Francisco Puelma

Propietario: The Lautaro Nitrate Company Ltda.

Ubicación: Situada a 300 metros de la estación Carmen Alto del Ferrocarril de Antofagasta a Bolivia, con desvíos a sus canchas de salitre y demás dependencias para embarques y descargas de mercaderías.

Puerto de Embarque: Antofagasta

Producción: Tenía fijada por la Asociación de Productores de Salitre de Chile una producción de 79.000 quintales mensuales de salitre (3.634 ton.) y una cuota de Yodo establecida.

Máquina o Establecimiento de Beneficio: Constaba de una moderna Planta de Chancado, 36 cachuchos, 282 bateas de cristalización, modernos equipos para sacar los ripios al botadero, 6 calderos Babcock-Wilcox, 2 calderos Lancashire y 39 bombas impulsoras eléctricas para movimientos de fluidos en proceso.

Palnta de Fuerza Eléctrica: Compuesta por 2 turbinas a vapor M.A.N. de 1.450 HP cada una, acopladas a generadores Siemens-Schuckert de 1.250 KW/hora.

Transporte: Para el transporte del caliche desde las pampas a la planta de elaboración, disponía de 38 kilómetros de líneas férreas, distribuidas convenientemente a los distintos rajos de trabajo. El material de arrastre se componía de 8 locomotoras a vapor y 2 locomotoras eléctricas, más 118 carros calicheros de distintos tipos y capacidades.

Provisión de Agua: Disponía de 7 pozos de captación subterránea que suministraban suficiente agua para el proceso de elaboración. Unos se ubicaban en la misma oficina y otros a una distancia de 5 kilómetros. El agua dulce que se consumía en los calderos, locomotoras y población se obtenía de la cañería propiedad del Ferrocarril de Antofagasta a Bolivia.

Población: La Oficina Salitrera ocupaba 2.094 trabajadores en las distintas faenas, los que con sus familias hacían una población total de 4.800 habitantes.

Campamento: 1 Edificio con 2 departamentos para el Administrador y el Sub-Administrador, 1 Chalet con departamentos para habitación del Médico e Ingeniero, 2 Chalets para empleados superiores, 1 Edificio Rancho para empleados solteros, 1 Edificio de Laboratorio y Farmacia central, 1 Edificio para Escritorio General, 1 Edificio para Escuela Pública, 1 Edificio para Departamento de Bienestar con casa habitación para el Jefe y 1 Edificio para la Pulpería. El Campamento Obrero se componía de 27 blocks de habitaciones para familias y obreros solteros, distribuyéndose de la siguiente forma: 258 habitaciones de una pieza, 184 habitaciones de 2 piezas, 176 habitaciones de 3 piezas y 6 habitaciones de 4 o 5 piezas. Todos estos blocks estaban construidos en base a adobes. Habían además 7 blocks de habitaciones construidas con calaminas, 68 de una pieza y 169 de 2 piezas.

Servicios Administrativos y Recreativos para los Trabajadores: Había atención médica permanente y una maternidad gratuita. Teatro para distracción de los habitantes con proyección diaria de películas a precios módicos. Centro Filarmónico para convivencia, actos culturales y de recreación. Centro de Box, llamado "Puelma Boxing Club", dirigido por un profesional el señor William Daly. Existían, además, 2 equipos de fútbol que disponían de una excelente cancha. Servicios de baños públicos fríos y calientes.

Pulpería: Se administraba por cuenta de la empresa con las siguientes secciones: Tienda de Géneros, Paquetería, Zapatería, Abarrotes, Carnicería, Panadería, Carbonería y Recova para el menudeo.

Coordenadas Geográficas: 23º11'/69º41'

Fuente: Extractada de "Album Zona Norte de Chile", Informaciones Salitreras. Juvenal Valenzuela O. Santiago de Chile, 1926 y "Las Ciudades del Salitre", Eugenio Garcés Feliú, Santiago de Chile, 1999.


 
Ataúd profanado en el Cementerio de la Oficina Salitrera Francisco Puelma.
 
Decoración interior de una casa habitación.


 
Grupo de la Sección de Carpintería de la Oficina Salitrera Francisco Puelma, ex Carmen Alto. Fotografía gentileza de la familia de Cesáreo Flores.



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